Thornton se crió en Bradford y se graduó de la London School of Economics . Fue Secretaria Política de la Royal Arsenal Co-operative Society desde 1981, se unió al equipo de asuntos públicos de la Cooperative Wholesale Society tras su fusión en 1985 y trabajó allí hasta 1992. Fue Secretaria General de la Fabian Society de 1993 a 1996 Desde junio de 2015 es Directora Ejecutiva de la Fundación Young .

El 23 de julio de 1998 Thornton se creó un par de vida por Tony Blair , con el título de baronesa Thornton , de Manningham en el condado de West Yorkshire . Presidió la Coalición de Empresas Sociales hasta enero de 2008, cuando fue nombrada ministra de la Cámara de los Lores. En septiembre de 2007, fue nombrada presidenta del grupo asesor que capacita al personal del sector público para trabajar con el sector voluntario. En mayo de 2012, su papel en Labor se trasladó de la salud a la igualdad, y Lord Hunt asumió su papel en la cartera de salud .

En 2019, dio la bienvenida a la respuesta de la Comisión de Igualdad y Derechos Humanos a las quejas del Movimiento Laborista Judío y la Campaña contra el antisemitismo sobre el presunto antisemitismo en el Partido Laborista en un tweet a la parlamentaria Kate Osamor , confundiéndola con otra parlamentaria negra, Dawn Butler , la Secretaria de Mujeres e Igualdad en la Sombra.